Révélé: une vague d'emprunts d'un conseil d'Essex pour financer l'investissement dans l'énergie solaire

La colonie de Thurrock, juste à l'est de Londres, contient un certain nombre de points de repère que les autorités locales d'Essex pourraient souhaiter être mieux connus du public.

Ils comprennent le fort historique de Tilbury, construit à l'origine par le roi Henry VIII et où la reine Elizabeth I a rallié ses troupes contre la menace de l'Armada espagnole. Plus à l'est se trouve le fort de Coalhouse, un emplacement de canon du XIXe siècle érigé alors que l'on craignait l'invasion par les forces françaises.

Bien que peu visités, ceux-ci démentent la réputation de Thurrock en tant que banlieue dortoir oubliable perchée sur les rives marécageuses de l'estuaire de la Tamise.

Mais il y a un point de repère particulier que le conseil préfèrerait ne pas être examiné de trop près par des étrangers. Et c'est une politique financière historique qui l'a vu emprunter plus de 1 milliard de livres sterling à d'autres conseils et en consacrer une grande partie à des projets d'énergie renouvelable.

Sean Clark, directeur corporatif des finances, de la gouvernance et de l'immobilier de Thurrock, a investi 702 millions de livres sterling dans des accords sur les énergies renouvelables © Thurrock Council

Les investissements de Thurrock reflètent l'accumulation de dette par les autorités locales depuis la crise financière, les coupes dans les dépenses obligeant les conseils à chercher des moyens de compléter leurs revenus. Au cours des trois dernières années, un fonctionnaire non élu a approuvé des prêts auprès d'environ 150 autorités locales et régimes de retraite municipaux. Sean Clark, directeur corporatif des finances, de la gouvernance et de l'immobilier de Thurrock, a ensuite investi 702 millions de livres sterling dans des transactions d'énergie renouvelable.

C'est un pari substantiel. La frénésie d'emprunt de 1 milliard de livres sterling de Thurrock représente plus de 10% de tous les emprunts à court terme entre collectivités locales au Royaume-Uni. Il éclipse le budget annuel du conseil, qui s’élevait l’année dernière à seulement 220 millions de livres sterling, selon les données du ministère du Logement, des Communautés et des Gouvernements locaux.

M. Clark et le conseil contrôlé par les conservateurs ont refusé de dire précisément où l'argent a été investi. Ils soutiennent que cela nuirait aux intérêts commerciaux de Thurrock et «que d'autres entreprises offrant des investissements similaires ne voudraient pas travailler avec le conseil». Mais les recherches du Financial Times avec le Bureau of Investigative Journalism montrent que de nombreux investissements ont été réalisés dans des projets d'énergie solaire liés à Liam Kavanagh, un conseiller en investissement et fondateur de Rockfire Capital.

La nouvelle du vaste portefeuille de Thurrock survient à mesure que le public s’inquiète des stratégies déployées par les conseils. Au Parlement, la commission des comptes publics a lancé le mois dernier une enquête sur ces jeux de propriétés commerciales.

Certaines petites autorités locales ont placé de gros paris en utilisant des prêts subventionnés qui sont disponibles auprès du Conseil des prêts aux travaux publics. Il s'agit d'un organisme rattaché au Trésor qui finance les dépenses d'infrastructure des conseils. Il s'agit notamment de Spelthorne à Surrey, qui, en 2018, avait réuni un portefeuille de propriétés commerciales de 1 milliard de livres sterling, éclipsant son budget annuel de seulement 22 millions de livres sterling. La demande d'immeubles de bureaux ayant fortement chuté en raison de l'épidémie de coronavirus, le Trésor est sur le point d'interdire aux conseils d'investissements immobiliers, y compris les actifs à long terme détenus pour le rendement.

Bâtiment B de BP International au Sunbury Business Park à Surrey, acheté par le conseil de Spelthorne © Greg Balfour Evans / Alamy

Le marché des «obligations solaires»

Le Financial Times et TBIJ ont cherché à percer le mystère du portefeuille vert géant de Thurrock, dont pas moins de 604 millions de livres sterling ont été investis dans l'énergie solaire. Les dossiers du Conseil montrent des paiements d'au moins 74 millions de livres sterling, et peut-être beaucoup plus, à Rockfire Capital Bonds Ltd, une entreprise dont la société sœur, Rockfire Capital, a aidé à lever 432 millions de livres sterling auprès des conseils qui ont été utilisés pour acheter 56 fermes solaires à travers le Royaume-Uni entre fin 2016 et la fin de l'année suivante.

D'autres conseils, comme les arrondissements londoniens de Havering, Newham et Bexley, ont également investi, mais Thurrock semble être le plus grand investisseur des autorités locales.

Créée en 2009, Rockfire Capital s'est concentrée ces dernières années sur les énergies renouvelables, conseillant une société financière liée, Rockfire Investment Finance (RIF), sur la vente d'obligations solaires, dont le produit est ensuite prêté à des sociétés intermédiaires qui utilisent l'argent liquide pour acheter de l'énergie solaire. développements.

Bien que Rockfire rejette l'idée que ces entreprises constituent un groupe, les différentes entités partagent une chose en commun: elles sont toutes contrôlées par le fondateur de Rockfire Capital, Liam Kavanagh.

L'entreprise énergétique s'est révélée très lucrative pour le conseiller en investissement basé à Southampton. Depuis son premier accord avec le conseil il y a quatre ans, M. Kavanagh, 42 ans, a versé des dividendes d'une valeur de près de 8 millions de livres sterling.

Il existe cependant des questions sur la prudence de la stratégie de Thurrock. Ses expositions aux obligations du FRR sont non seulement substantielles, mais devraient se prolonger jusqu'en 2027 et 2028. Pourtant, une grande partie des emprunts qui soutiennent ces investissements sont à court terme.

Un examen par les pairs des finances du conseil par la Local Government Association à la fin de 2018 a mis en garde contre «les préoccupations concernant l'ampleur et l'effet de levier de (ses) investissements». Il a demandé au conseil «d'examiner attentivement si les risques associés à votre stratégie d'investissement sont pleinement reconnus et sont aussi bien gérés qu'ils pourraient l'être».

Comment financer une ferme solaire

Les paris de Thurrock sur les énergies renouvelables reflètent une stratégie plus large qu'il décrit comme «une croissance pro-revenus sans vergogne». Ils contribuent à générer des profits en exploitant le soi-disant «carry» entre ses faibles coûts de financement et le retour sur investissements commerciaux; une approche qui a généré un résultat net global de 19,2 M £ en 2018/19, selon M. Clark.

L'aventure verte du conseil a commencé en 2016 lorsque les courtiers en placement retenus par le conseil de Warrington ont été présentés à Rockfire.

Le conseil du Cheshire avait déjà investi 17 millions de livres sterling dans cinq obligations de fermes solaires promues par Rockfire Capital et émises par RIF lorsque ses courtiers, RP Martin, ont informé Thurrock de la possibilité d'investir dans un grand parc solaire près de Swindon, à 120 miles de là. (Warrington a depuis racheté ses obligations pour effectuer un investissement direct de 62 millions de livres sterling dans deux grands parcs solaires du Yorkshire.)

Un parc solaire près de Swindon, où l'aventure verte de Thurrock a commencé en 2016 © Geophotos / Alamy

Les affaires de M. Kavanagh étaient en quelque sorte une contrepartie inhabituelle pour Thurrock. Il n'était ni établi de longue date ni spécialiste des énergies renouvelables. Fin 2014, son chiffre d'affaires s'élevait à peine à 1 million de livres sterling.

Le RIF n'est pas un fonds solaire conventionnel. Les investisseurs achètent des soi-disant débentures dans l'entité, qui prête ensuite de l'argent à une série de sociétés intermédiaires, toutes détenues par M. Kavanagh, qui achètent les parcs solaires. Ces véhicules spéciaux assurent le retour en payant des intérêts en remontant la chaîne.

L'une des caractéristiques de cette activité solaire est à quel point l'apport en capital de M. Kavanagh semble insignifiant. Ses principales sociétés – Rockfire Capital et RIF – n'ont que 200 000 £ de capital versé entre elles, et la plupart des autres n'ont que des capitaux propres nominaux.

Pendant ce temps, le portefeuille solaire lui-même a des emprunts importants. En plus des 432 millions de livres sterling des conseils, les différentes sociétés ont également emprunté 228 millions de livres sterling à Barclays, ce qui donne un total de 660 millions de livres sterling. Le prêt Barclays est accordé à la plus grande société intermédiaire de M. Kavanagh, Perpetual Power UK Ltd, qui possède 32 parcs solaires. Il occupe un rang supérieur aux détenteurs d'obligations du FRR, ce qui signifie que la banque serait d'abord payée en cas de liquidation.

Des fonds tels que Bluefield Solar Income, un véhicule coté propriétaire de parcs solaires britanniques d'une capacité de 465 mégawatts (MW), ont attribué une juste valeur de 1,3 million de livres sterling par MW à ses actifs à la fin de l'année dernière. Un fonds similaire appelé Foresight opérant principalement au Royaume-Uni, mais avec certaines exploitations agricoles en Australie, a utilisé un chiffre similaire en juin 2019. En les utilisant comme comparateurs, que M. Kavanagh estime inappropriés, son portefeuille de 527 MW valait 685 millions de livres sterling.

Cela donnerait à penser que la dette totale de 660 millions de livres sterling due par les différentes sociétés de M. Kavanagh représente un ratio prêt / valeur d'environ 96%. Le fonds Bluefields a un LTV de 31%.

Organigramme expliquant comment les conseils ont investi dans les obligations solaires

Bien que les parcs solaires mis en service avant mars 2017 bénéficient d'une subvention du gouvernement pendant 20 ans après la mise en service, environ 50% de leurs revenus sont exposés au risque de prix (bien que cela puisse être réduit en signant des accords d'achat d'électricité à long terme avec les clients).

Les détenteurs d'obligations, et donc les contribuables, prennent donc un risque important sur les actions. Les prix de l'électricité peuvent être volatils, comme l'a démontré la pandémie de coronavirus. Les prix de gros ont presque diminué de moitié, passant de 48 £ / MWh l'année dernière à 25 £ / MWh maintenant, selon les recherches de Cornwall Insight, bien que la chute ait été atténuée par le beau temps, qui a augmenté la production des fermes solaires.

Pourtant, ce n'est pas un risque sur actions pour lequel les détenteurs d'obligations FRR sont bien récompensés. Selon les comptes de RIF, en 2018, la société a payé des intérêts de 17,7 millions de livres sterling aux détenteurs de ses 432 millions de débentures. Il s'agit d'un taux d'intérêt de seulement 4,1%, bien qu'il soit entendu que les détenteurs d'obligations peuvent recevoir une certaine forme de rendement des capitaux propres si la valeur augmente. Selon les experts de l'énergie solaire, les investisseurs en actions dans de telles entreprises s'attendent normalement à un rendement en dividendes compris entre environ 5 et 8 pour cent, plus tout capital à la hausse.

M. Kavanagh conteste une telle comparaison, affirmant que «la structure obligataire du RIF est entièrement différente de celle d'un fonds solaire, et toute méthode d'évaluation associée ou dividende ou rendement éventuel pour un investisseur est un complètement faux comparable».

Il dit que le FRR «a toujours payé les intérêts des obligations en totalité et à temps et remboursé le capital selon les termes de chaque obligation lorsque cela est nécessaire», ajoutant que «la structure de chaque obligation est transparente et les investisseurs sont protégés par la garantie fournie».

"Les investisseurs négocient leurs propres taux de rendement, qui sont compétitifs et, de l'avis des investisseurs, avec l'avantage d'un investissement indépendant et de conseils juridiques, représentent une gestion financière prudente."

Quant à l'impact de Covid-19 sur la demande solaire, M. Kavanagh est optimiste. Il soutient que l'impact à court terme sera «négligeable» car «environ 70%» des revenus générés par le portefeuille sont «fixes pour l'avenir».

John Kent, chef du conseil de Thurrock à l'époque, a déclaré que l'accord de Swindon "avait été signé par des officiers sans aucune référence aux membres"

Contrôle du Conseil

L'accord de Swindon avec Thurrock en 2016 a marqué le début d'une relation étroite entre ses fonctionnaires et les affaires de M. Kavanagh. L'investissement n'a été révélé aux conseillers que quelques mois plus tard.

«Il a été signé par des officiers sans aucune référence aux membres», explique John Kent, un membre du parti travailliste qui était encore à la tête du conseil à l'époque. Le conseil a blâmé une «période de sensibilité commerciale».

En octobre 2017, Thurrock a déclaré que la stratégie avait reçu «l'approbation totale de toutes les parties au sein du conseil plénier», depuis lors, une surveillance régulière avait été exercée «par le biais du comité de surveillance et d'examen général, qui se réunit régulièrement, et de l'examen des dépenses du conseil».

Cependant, il reste des questions sur le niveau de contrôle indépendant.

Les conseils emploient des conseillers en trésorerie pour fournir des conseils sur les emprunts et les investissements. Dans le cas de Thurrock, il s’agissait d’Arlingclose, l’un des deux leaders sur le terrain. Pourtant, le conseil dit qu'il n'a pas consulté Arlingclose sur les accords renouvelables.

«Lorsque nous l'avons fait, notre diligence raisonnable n'était pas assurée par nos conseillers en trésorerie», a déclaré M. Clark. «C'était plus par le biais d'organisations professionnelles comme certains des grands cabinets comptables, certains des grands cabinets juridiques et des cabinets de type évaluation.»

Arlingclose a cessé d'être le conseiller en trésorerie de Thurrock en mars de l'année dernière et n'a pas été remplacé, un événement que M. Clark attribue aux «divergences d'opinion». Arlingclose a refusé de commenter.

Sur les 432 millions de livres sterling d'obligations que le RIF avait en circulation à la fin de 2018, le FT comprend qu'il n'y a que quatre détenteurs: Thurrock, Havering, Bexley et Newham. Selon ces trois derniers conseils, ils ont une exposition combinée de 11 millions de livres sterling. Cela laisse potentiellement le reste, censé mûrir en 2027 ou 2028, entre les mains de Thurrock seul.

Shane Hebb, membre du cabinet de Thurrock pour les finances: "Il y a peu de conseils qui peuvent dire qu'ils ont augmenté leur réserve générale de près de 40%"

Construire des réserves

Thurrock a beaucoup emprunté, renouvelant régulièrement ses prêts auprès de ces autorités. Les prêteurs comprennent la Greater London Authority, les conseils de Cornwall et Leicester. Celles-ci semblent optimistes, reflétant peut-être le fait qu'aucun conseil n'a jamais manqué à un prêt et la croyance dominante que, le cas échéant, le gouvernement britannique interviendrait.

Shane Hebb, membre du cabinet de Thurrock pour les finances, annonce la stratégie d'investissement. «Il y a peu de conseils qui peuvent dire qu'ils ont augmenté leur réserve générale de près de 40%, mis 1 million de livres sterling vers de nouveaux policiers, 670 000 livres sterling pour lutter contre les comportements antisociaux et 1,5 million de livres sterling pour des améliorations environnementales visibles au-delà du niveau traditionnel des services. », Dit-il, ajoutant que sa taxe d'habitation reste« l'une des plus faibles de toutes les autorités unitaires du pays ».

Mais cela s'est fait au prix d'une escalade rapide de la dette. En mars 2016, les emprunts du conseil s'élevaient à 355 millions de livres sterling. En mars 2019, ils s'élevaient à 1,2 milliard de livres sterling. Et le rapport sur la stratégie de capital 2019/20 du conseil montre qu'il pourrait augmenter de 826 millions de livres sterling à 2,2 milliards de livres d'ici 2023.

Dans le cadre des réformes introduites en 2004, les conseils ont pu emprunter davantage, sous réserve de la responsabilité locale. Le cadre prudentiel révisé désapprouvait les emprunts pour les investissements financiers.

«Si les autorités locales contractent des dettes substantielles pour réaliser des investissements commerciaux dans le but de compléter leurs revenus ordinaires, il y a deux grandes préoccupations», explique Don Peebles, responsable de la politique au Cipfa, l'organisme comptable public. «La première est que cette dette doit être remboursée indépendamment de la performance de ces investissements, et deuxièmement, il y a la crainte que les services municipaux deviennent dépendants des revenus commerciaux.»

Peu de conseils ont exploité le portage aussi agressivement que Thurrock. Si ces actifs ne fonctionnent pas, cela pourrait laisser à ses résidents un mal de tête.